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Il misterioso mal di stomaco che spesso viene scambiato per cancro

Scopri se sei uno dei milioni di persone che soffrono di questo.

Nell’autunno del 2014, l’ingegnere aerospaziale britannico Martin Burridge pensava che stesse morendo: improvvisi crampi addominali lo avrebbero fatto cadere in ginocchio in agonia. Il gallese 46enne padre di due figli, che non aveva mai avuto problemi di stomaco prima, è diventato così gonfio di gas che non riusciva a mangiare. Ha perso 35 libbre in sei mesi, ha dovuto prendersi due mesi di assenza dal lavoro e sdraiarsi sul divano, incapace di muoversi. Temeva di avere il cancro.

Alcuni giorni l’ingegnere del software Astrid van Vrouwerf-Boers, 30 anni, di Leerdam, Paesi Bassi, è diventata così stitica e gonfia che la sua pancia si è gonfiata come una gravidanza di nove mesi, il suo addome è duro come una roccia. Potevano passare tre o quattro giorni in cui non poteva evacuare le sue viscere. Scoppiava in un sudore freddo, si sentiva nauseata e aveva un’urgenza improvvisa e violenta di andare, avendo bisogno di trovare subito un bagno. I test, inclusa una colonscopia, non hanno trovato nulla di sbagliato.

Per Charmaine Bleakley, 63 anni, di Gloucester, Regno Unito, è iniziato a metà degli anni ’40. Aveva due adolescenti a casa e un lavoro a tempo pieno come archivista. All’improvviso sarebbe stata distrutta da uno stomaco ribollente, avrebbe avuto bisogno di un bagno immediatamente, piena di paura che non ce l’avrebbe fatta in tempo – ea volte no. Una volta in bagno, poteva stare seduta per un’ora mentre ondate di diarrea la lasciavano esausta. Ha imparato a portare nella sua borsetta mutande extra e una lattina di deodorante per ambienti. Un gastroenterologo ha testato il cancro e la malattia infiammatoria intestinale ma non ha trovato nessuno dei due.

In tutti e tre i casi questa misteriosa malattia non era altro che la sindrome dell’intestino irritabile (IBS). Si stima che abbia un impatto su almeno il dieci per cento della popolazione europea, più di un milione di persone. Gonfiore addominale ricorrente, dolore, diarrea e / o costipazione sono le caratteristiche chiave che definiscono. Ma anche flatulenza eccessiva, crampi, bruciore di stomaco, nausea, vomito, spossatezza, sudorazione, brividi, incontinenza improvvisa possono essere parte del quadro. Ecco alcuni altri segni di sindrome dell’intestino irritabile che dovresti prestare attenzione .

Mentre si può sentire come si sta morendo, attualmente test diagnostici non riesce a trovare nulla di male. La diagnosi si basa sulla presenza di sintomi chiave, sulla storia medica del paziente e su un processo di eliminazione di altre malattie, affermano gli esperti .

Tuttavia, dopo anni in cui è stato un campo trascurato di studi scientifici, la ricerca sull’IBS sta ora fiorendo. Ciò sta portando a una maggiore comprensione e a un aiuto più concreto per le sue legioni di malati, osserva il professor Magnus Simrén, gastroenterologo e ricercatore presso l’Università di Göteborg, in Svezia.

“La ricerca è molto importante perché IBS richiede un enorme tributo sia al paziente che alla società nel suo complesso”, ha affermato il professor Simrén, presidente del Comitato scientifico di gastroenterologia europea unita. Infatti, gli studi dimostrano che più di una visita su dieci dai medici di famiglia e almeno una su quattro dai gastroenterologi sono per sintomi di IBS. E IBS è seconda solo al raffreddore per i giorni persi al lavoro.

Fortunatamente, la maggior parte delle persone con IBS in questi giorni alla fine troverà modi per gestire o ridurre i propri sintomi, ma questi modi possono essere unici per ogni persona.

Se tu o una persona cara avete l’IBS, ecco otto fatti che possono aiutarti a capire meglio la tua IBS e a tenere sotto controllo i sintomi:

1. Escludere altre malattie

Alcune condizioni mediche gravi possono avere sintomi simili all’IBS: celiachia, malattia infiammatoria intestinale e alcuni tipi di cancro. Sebbene siano tutti molto più rari dell’IBS, queste condizioni dovrebbero essere escluse prima di stabilire la diagnosi di IBS, dicono i medici.

“La celiachia è ancora sottodiagnosticata”, afferma il Dr. Niek de Wit, un medico olandese dell’Università di Utrecht che aiuta i medici di famiglia a migliorare il loro approccio alla gestione dell’IBS. Tutte le linee guida europee per l’IBS raccomandano a tutti coloro che hanno sintomi di IBS di eseguire un esame del sangue per la celiachia, che è un’intolleranza al glutine nel grano.

Un nuovo test per i marker di infiammazione intestinale, chiamato test della calprotectina fecale, viene ora utilizzato dalla maggior parte dei gastroenterologi per escludere il morbo di Crohn e la colite ulcerosa. Presto il test sarà utilizzato anche dalla maggior parte dei medici di famiglia, afferma il dott. De Wit.

Anche il cancro al colon, allo stomaco e alle ovaie, in particolare nei pazienti più anziani con un’improvvisa comparsa di sintomi, dovrebbe essere studiato, osserva la dott.ssa Jutta Keller dell’Israelitic Hospital di Amburgo, in Germania. “Per la stragrande maggioranza dei pazienti, se si esegue un’indagine adeguata è possibile rimuovere la paura del cancro, con grande sollievo per loro”, ha detto il dottor Keller, che è uno degli autori delle linee guida IBS della Germania.

2. Non solo un tipo di IBS

I pazienti generalmente rientrano nello stesso modo in uno dei tre tipi di IBS: diarrea (IBS-D), costipazione (IBS-C) e alternanza (IBS-A). Ma questi tre tipi possono tutti avere cause diverse che sono uniche per l’individuo.

“Ogni paziente può avere un problema diverso. L’intestino, tuttavia, ha solo tanti modi per lamentarsi “, afferma il Dr. John Marshall, uno dei principali ricercatori IBS e gastroenterologo presso la McMaster University di Hamilton, Ontario. (Scopri quali alimenti peggiorano l’IBS .)

La ricerca sta puntando a una varietà di sottili cambiamenti che possono essere alla base dello sviluppo dell’IBS, come il sistema immunitario alterato, la presenza di infiammazione di basso grado, la proliferazione delle fibre nervose nella parete intestinale o la suscettibilità genetica preesistente, osserva il dott. Giovanni Barbara, ricercatore e gastroenterologo clinico presso l’Università di Bologna in Italia.

La dott.ssa Barbara e il suo team hanno annunciato nell’autunno del 2015 che una speciale proteina chiamata “zonulina” che regola la permeabilità della parete intestinale è più alta in alcune persone con IBS rispetto a persone senza IBS. “L’IBS è una malattia microorganica”, afferma la dottoressa Barbara. “Ora abbiamo i metodi giusti per cercare quei cambiamenti microscopici. Penso che avremo grandi scoperte in futuro. “

3. IBS post-infettiva

Fino a un terzo dell’IBS può insorgere all’indomani di un’infezione gastrointestinale o di un’intossicazione alimentare da parte di un virus o di un batterio, chiamata IBS post-infettiva (PI-IBS). Uno dei casi meglio documentati al mondo di PI-IBS si è verificato in Canada nel 2000, quando circa 2.500 persone sono state esposte all’acqua contaminata con i batteri e-coli e campylobacter in una città chiamata Walkerton. I soggetti sono stati seguiti per otto anni da un gruppo di ricerca, di cui il dottor Marshall era uno dei responsabili. Il 36% di coloro che si sono ammalati ha sviluppato l’IBS. Mentre la maggior parte alla fine ha visto i propri sintomi risolversi, alcuni come l’agricoltore Kevin Doyle che è stato infettato quando aveva circa 40 anni, soffrono ancora fino ad oggi. “Devo stare molto attento. Se provo stress, scoppierà di nuovo ”, dice Kevin.

La ricerca in corso ha scoperto che alcuni fattori mettono le persone a maggior rischio di sviluppare PI-IBS: sesso femminile, malattie più gravi, uso di antibiotici durante l’infezione, un disturbo d’ansia preesistente e suscettibilità genetica, afferma il dottor Marshall. La ricerca sta cercando modi per intervenire tempestivamente per prevenire lo sviluppo a lungo termine dell’IBS.

4. Esplora i trigger dietetici

Molte persone con IBS ritengono che determinati alimenti peggiorino i loro sintomi. Tenere un diario alimentare può aiutare a stabilire il collegamento tra ciò che è stato mangiato e come rispondono i sintomi dell’IBS. “Mi aiuta a sapere cosa posso e non posso tollerare”, dice Astrid van Vrouwerf-Boers, che finora ha scoperto di dover evitare prodotti integrali, mandarini, alcuni cavoli e coca cola.

Negli ultimi anni una dieta specifica sviluppata in Australia, chiamata dieta a basso contenuto di FODMAP, ha ricevuto molta attenzione, con alcuni studi che mostrano che il 75% delle persone con diagnosi di IBS ha avuto un miglioramento dei sintomi. FODMAP è l’acronimo di oligosaccaridi fermentabili, disaccaridi, monosaccaridi e polioli. Quel nome ingombrante descrive i tipi di carboidrati a catena corta presenti in molti frutti, verdure, cereali e latticini che tendono a fermentare in zuccheri nell’intestino. Gli elenchi completi degli oltre 100 alimenti ad alto contenuto di FODMAP sono disponibili su Internet o presso dietisti. Poiché la dieta è molto limitante, si raccomanda che dopo sei-otto settimane con una dieta a basso contenuto di FODMAP si aggiungano lentamente gli alimenti per vedere quali si possono tollerare.

Quando Martin Burridge ha saputo della dieta, ha immediatamente eliminato tutti gli alimenti ricchi di FODMAP ei suoi sintomi sono scomparsi rapidamente. Poi ha iniziato lentamente ad aggiungere gli alimenti. Ha imparato che può mangiare “Ds” (latticini) e “Ps” (funghi, uno dei suoi preferiti) ma deve evitare tutte le “Ms” e la maggior parte degli “O”, specialmente il grano.

“Una mela mi causerà problemi entro 20 minuti; con il grano i sintomi si manifestano il giorno successivo “, dice Martin, la cui vita è praticamente tornata alla normalità. Ora scrive “Bertie’s Bowel Blog” per condividere ciò che ha imparato con gli altri.

Il professor Simrén ha recentemente condotto uno studio di controllo randomizzato in Svezia che confronta la dieta a basso contenuto di FODMAP con la dieta IBS più tradizionale raccomandata per anni dai gastroenterologi, che sottolinea i piccoli pasti, l’assunzione regolare di cibo e l’evitamento di caffè, cibi grassi e verdure che producono gas come cavoli e fagioli. “Il nostro studio ha rilevato che entrambe le diete hanno funzionato per i pazienti. In futuro dovremmo probabilmente combinare gli elementi di queste due diete per un effetto ancora maggiore “.

Recentemente la crescente popolarità della dieta a basso contenuto di carboidrati / ad alto contenuto di grassi (LCHF o dieta chetogenica), specialmente in Svezia dove circa il 20% della popolazione è impegnata per la perdita di peso e la gestione del diabete, ha avuto un risultato inaspettato: molti dicono che i loro sintomi di IBS sono notevolmente migliorati. Il professor Simrén prevede di avviare uno studio su una variante di LCHF e IBS entro il prossimo anno.

5. Prova il giusto tipo di fibra

Per anni i medici hanno raccomandato di aumentare la fibra, ma ora è chiaro che deve essere del tipo giusto. Uno studio olandese co-autore del Dr. de Wit ha scoperto che le fibre insolubili, come quelle che si trovano nella crusca, dovrebbero essere evitate. Lo studio ha effettivamente scoperto che l’aumento della crusca peggiora le persone, afferma il dott. De Wit.

Il dottor Peter Whorwell, direttore di una clinica specializzata IBS a Manchester, Regno Unito, è d’accordo. La sua clinica vede circa 4.000 pazienti affetti da IBS all’anno, molti dei quali hanno già visto molti altri medici e specialisti. “La prima cosa che facciamo nella nostra clinica è fermare la fibra di cereali insolubile, il grano sminuzzato, la crusca, i biscotti digestivi, il pane nero e così via.”

Tuttavia, assumere più fibre solubili, come quelle presenti nella crusca d’avena o integratori come l’acacia o la buccia di psillio (chiamata anche ispagula) può migliorare i sintomi per alcuni. Per chi soffre di diarrea, la fibra solubile assorbe l’acqua in eccesso. Per chi soffre di stitichezza, trattiene l’acqua, ammorbidendo le feci. “Un supplemento giornaliero di fibra solubile è uno dei punti più efficaci per iniziare l’IBS”, afferma il dott. De Wit.

Due volte al giorno Charmaine Bleakley ora prende un integratore di fibre solubili chiamato Heather’s Tummy Fiber, a base di acacia e disponibile su helpforibs.com . “Per me funziona davvero.”

6. Esplora la connessione intestino-cervello

Mentre lo stress e l’ansia possono peggiorare i sintomi nella maggior parte dei malati di IBS, non va bene per i medici essere sprezzanti dell’IBS in quanto semplicemente “psicologici”, afferma il dott.

Ma mentre l’unica spiegazione psicologica per l’IBS è ora screditata, la ricerca mostra che esiste una potente e complicata connessione a due vie tra l’intestino e il cervello, osserva.

Alcune persone con IBS possono avere intestini ipersensibili che sono più reattivi allo stress e all’ansia. Trattamenti come la terapia cognitivo comportamentale, le tecniche di rilassamento e soprattutto l’ipnosi possono aiutare a calmare l’intestino nervoso. Il dottor Whorwell e il suo team hanno aperto la strada all’ipnoterapia diretta dall’intestino. La ricerca mostra che le sessioni individuali e le sessioni di gruppo sono entrambe molto efficaci.

“L’ ipnoterapia è fantastica. Vorrei averlo saputo prima “, dice Charmaine Bleakley, che negli ultimi anni ha ascoltato CD di ipnoterapia specifici per IBS prima di andare a letto, soprattutto quando il suo stress è alto. Tali CD sono   disponibili su Amazon.com e altri siti.

Il dottor Whorwell raccomanda anche per alcuni pazienti con IBS dosi molto piccole dei cosiddetti antidepressivi triciclici, che agiscono sui recettori sia nel cervello che nell’intestino. I farmaci, come la nortriptilina, l’amitriptilina (Elavil) e la desipramina (Norpramin) sono efficaci a un decimo della dose tipicamente utilizzata per la depressione. Il dottor Whorell  li usa spesso quando i pazienti non hanno ottenuto buoni risultati con altri approcci perché sembrano aiutare a ridurre il dolore e altri sintomi.

7. Prova un probiotico

Si pensa sempre più che alcuni pazienti, in particolare quelli con IBS post-infettiva, possano avere un’interruzione nelle colonie di batteri buoni che normalmente popolano l’intestino e aiutano la digestione del cibo. “Vedo i probiotici come modificare delicatamente l’ambiente intestinale in una certa misura”, ha detto il dottor Whorwell, che consiglia lo yogurt Activia e il supplemento probiotico chiamato Align. Ma dice anche che i pazienti possono andare al loro negozio di alimenti naturali e provarne uno per alcuni mesi e se ciò non aiuta, provarne un altro. (Un’altra idea: Nosh su questi cibi pieni di probiotici .)

In futuro, tuttavia, molti ricercatori IBS prevedono che verranno utilizzati probiotici di design per sostituire i batteri buoni mancanti. “La mia speranza è che la manipolazione del microbioma, sostituendo i batteri buoni mancanti, possa portare a un miglioramento significativo dei sintomi”, afferma il dott. Marshall.

8. Cercare informazioni e supporto

I pazienti con IBS possono sentirsi molto soli. Parlare in pubblico dei nostri problemi intestinali è ancora un tabù. In linea, tuttavia, le comunità IBS in molte lingue stanno proliferando. Il sito ibsgroup.org ha un registro mondiale di dietisti che possono aiutare con la dieta a basso contenuto di FODMAP o altre modifiche dietetiche. Il sito americano helpforibs.com contiene informazioni, link di ricerca e prodotti, inclusi CD di ipnoterapia, integratori di fibre solubili e altro ancora. Il sito del Regno Unito theIBsnetwork.org è il più grande sito di beneficenza per IBS e lavora per fornire supporto e consulenza alle persone.

“Ho sempre messo l’istruzione in cima alla mia lista”, dice il dottor Whorwell. “I pazienti devono capire la loro condizione se vogliono essere in grado di gestirla.”

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