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Che cosa è l’infezione da Helicobacter Pylori?

Helicobacter pylori (H. pylori) è un batterio a forma di cavatappi che è stato identificato nel 1982 come causa principale di ulcere gastriche e gastrite cronica, condizioni che in precedenza si credeva fossero causate da stress e cattiva alimentazione.

 I sintomi di H. pylori possono includere mal di stomaco, gonfiore, nausea e feci catramose. I test del sangue, delle feci e del respiro possono essere utilizzati per confermare l’infezione e possono essere seguiti da un esame endoscopico per guardare direttamente all’interno dello stomaco.

Si ritiene che H. pylori sia presente nel tratto gastrointestinale superiore di circa il 50% della popolazione mondiale. Di questi, oltre l’80% dei casi sono completamente privi di sintomi. Di coloro che sono sintomatici, un’infezione da H. pylori è associata ad un aumentato rischio di cancro allo stomaco.

Mentre un’infezione da H. pylori richiede in genere una terapia antibiotica combinata, i crescenti tassi di resistenza agli antibiotici hanno reso l’eradicazione dei batteri ancora più difficile.2

Helicobacter Pylori Sintomi di infezione

La presenza di H. pylori nel tratto gastrointestinale superiore non è intrinsecamente associata alla malattia. Secondo una ricerca epidemiologica dell’Università di Bologna pubblicata nel 2014, ben l’85% degli individui affetti non sperimenterà mai sintomi di alcun tipo.

Coloro che lo fanno svilupperanno in genere gastrite acuta, una condizione infiammatoria caratterizzata da attacchi di dolore addominale e nausea. Nel corso del tempo, questo può progredire in gastrite cronica in cui i sintomi sono persistenti. Segni e sintomi comuni includono:

  • Gastralgia
  • Nausea
  • Gonfiore
  • Eruttazione
  • Perdita di appetito
  • Vomito

Il dolore si verifica più spesso quando lo stomaco è vuoto, tra i pasti o le prime ore del mattino. Molti descrivono il dolore come “rosicchiare” o “mordere”.

Ulcere allo stomaco

Le persone con un’infezione da H. pylori hanno tra il 10% e il 20% di rischio di vita di ulcera allo stomaco. Questo si verifica più spesso nello stomaco stesso, con conseguente ulcera gastrica, o l’antro pilorico che collega lo stomaco al duodeno, con conseguente ulcera duodenale.

Spesso puoi dire quale ulcera è quale dai tempi dei sintomi. Un’ulcera gastrica (nota anche come ulcera peptica) di solito causa dolore poco dopo aver mangiato, mentre il dolore tende a svilupparsi due o tre ore dopo aver mangiato se l’ulcera è duodenale.

La gravità dei sintomi può variare e in genere si sovrappone a quelli della gastrite. Le ulcere gravi possono innescare una cascata di sintomi, alcuni dei quali sono direttamente correlati al sanguinamento gastrico e allo sviluppo di anemia. Segni e sintomi comuni includono:

  • Feci nere (un segno caratteristico di sanguinamento)
  • Sangue nelle feci (di solito se il sanguinamento è abbondante)
  • Fatica
  • Mancanza di respiro
  • Respirazione difficoltosa
  • Stordimento o svenimento
  • Vomito di sangue

L’assistenza medica di emergenza dovrebbe essere ricercata se si sviluppano sintomi come questi.

Cancro allo stomaco

Il fattore di rischio più comune associato al cancro allo stomaco è l’infezione da H. pylori. Il principale fattore che contribuisce è l’infiammazione persistente associata alla gastrite cronica, che può innescare cambiamenti pre-cancerosi nel rivestimento dello stomaco. Un’infezione da H. pylori non sarà generalmente l’unica causa, ma piuttosto un fattore che contribuisce insieme alla storia familiare, all’obesità, al fumo e a una dieta ricca di cibi salati, affumicati o in salamoia.

Il cancro allo stomaco è spesso completamente senza sintomi nelle fasi iniziali. Indigestione, bruciore di stomaco e perdita di appetito non sono rari. Man mano che la malignità progredisce, i sintomi possono includere:

  • Debolezza e affaticamento persistenti
  • Gonfiore dopo i pasti
  • Nausea e vomito
  • Difficoltà a deglutire
  • Diarrea o costipazione
  • Sangue nelle feci o nelle feci catramose
  • Perdita di peso inspiegabile
  • Vomito di sangue

È importante riconoscere questi sintomi in modo da poter cercare un trattamento il prima possibile. Poiché l’80% di questi tumori maligni sono privi di sintomi nelle fasi iniziali, la maggior parte dei casi viene scoperta solo dopo che il cancro si è già diffuso (metastatizzato) ai linfonodi o oltre.

Cause

H. pylori è un batterio microaerofilo, il che significa che richiede poco ossigeno per sopravvivere. Mentre il batterio è contagioso, non è ancora del tutto chiaro come si diffonde. La maggior parte delle prove suggerisce che viene trasmesso attraverso una via orale-orale (attraverso lo scambio diretto o indiretto di saliva) o una via fecale-orale (attraverso il contatto con mani o superfici non sanificate, o il bere acqua contaminata).

I tassi di infezione sono molto più bassi in Nord America e in Europa occidentale, dove si ritiene che circa un terzo della popolazione sia colpita. Al contrario, la prevalenza in Europa orientale, Sud America e Asia è ben superiore al 50%.

L’età in cui qualcuno è infetto sembra influenzare il rischio di malattia. Le persone infette in giovane età sono a maggior rischio di gastrite atrofica in cui il rivestimento dello stomaco sviluppa cicatrici (fibrosi). Questo, a sua volta, aumenta il rischio di ulcere gastriche e cancro. Al contrario, le infezioni da H. pylori acquisite in età avanzata porteranno più probabilmente a un’ulcera duodenale.

Negli Stati Uniti e in altri paesi sviluppati, l’infezione da H. pylori tende a verificarsi in età avanzata. A causa delle rigide misure sanitarie pubbliche, solo circa il 10% delle infezioni negli Stati Uniti si verifica in persone sotto i 30 anni. Il resto è visto nelle persone anziane, in particolare quelle sopra i 60 anni, che rappresentano circa la metà di tutte le infezioni.

Diagnosi

Avere H. pylori non è una malattia in sé e, come tale, lo screening di routine non è raccomandato. È solo quando i sintomi si sviluppano che il medico vorrà confermare la presenza dei batteri e indagare su eventuali cambiamenti anormali nello stomaco.

H. pylori di solito può essere diagnosticato con uno dei tre test minimamente invasivi:

  • I test degli anticorpi del sangue possono rilevare se specifiche proteine difensive, note come anticorpi, sono state prodotte dal sistema immunitario in risposta ai batteri.
  • I test dell’antigene delle feci cercano prove dirette dell’infezione in un campione di feci rilevando una proteina specifica, nota come antigene, sulla superficie dei batteri.
  • I test del respiro dell’urea di carbonio vengono eseguiti respirando in un pacchetto preparato da 10 a 30 minuti dopo la deglutizione di una compressa contenente urea (una sostanza chimica composta da azoto e un carbonio minimamente radioattivo). H. pylori produce un enzima che scompone l’urea in ammoniaca e anidride carbonica (CO2). Livelli eccessivi di CO2 innescheranno una reazione positiva, confermando la presenza dei batteri.

Se questi test sono inconcludenti e i sintomi persistono, il medico può ordinare un’endoscopia per visualizzare lo stomaco e ottenere campioni di tessuto. L’endoscopia è una procedura ambulatoriale eseguita sotto sedazione in cui un telescopio flessibile e illuminato viene inserito nella gola e nello stomaco.

Una volta lì, una piccola fotocamera a fibre ottiche può catturare immagini digitali del rivestimento gastrico. Un attacco speciale alla fine dell’oscilloscopio può pizzicare campioni di tessuto (noto come biopsia del pizzico) per l’analisi in laboratorio.

Gli effetti collaterali comuni dell’endoscopia includono mal di gola, mal di stomaco, bruciore di stomaco e sonnolenza prolungata. In rari casi, possono verificarsi perforazione gastrica, sanguinamento e infezione.10 Chiamare il proprio medico o cercare cure di emergenza se si verificano febbre, mancanza di respiro, feci catramose, vomito o dolore addominale grave o persistente dopo la procedura.

Seguito

Le ulcere gastriche possono essere diagnosticate positivamente visualizzando direttamente il tessuto ulcerato. Se si sospetta un cancro, il campione di tessuto verrà inviato a un patologo per confermare o escludere la presenza di cellule tumorali. Se viene rilevato il cancro, verranno ordinati altri esami del sangue (indicati come marcatori tumorali) e test di imaging (come una scansione PET / CT) per mettere in scena la malattia e dirigere il corso del trattamento.

Diagnosi differenziali

Le infezioni da H. pylori di basso livello sono spesso mancate dagli attuali strumenti diagnostici. A tal fine, si cercherà spesso di escludere altre possibili cause se H. pylori non può essere confermato. Questi possono includere:

  • Colica biliare (nota anche come “attacco alla cistifellea”)
  • Celiachia (una reazione immunitaria al glutine)
  • Cancro esofageo
  • Malattia da reflusso gastroesofageo (GERD)
  • Gastroparesi (un disturbo in cui lo stomaco non può svuotarsi normalmente)
  • Pancreatite (infiammazione del pancreas)
  • Pericardite (infiammazione del rivestimento del cuore)
  • Uso eccessivo di farmaci antinfiammatori non steroidei (FANS)

Trattamento

In genere, H. pylori non viene trattato se non causa sintomi. In effetti, la ricerca suggerisce che H. pylori può essere utile per alcune persone sopprimendo l'”ormone della fame” grelina e normalizzando l’eccessiva secrezione di acidi dello stomaco.

Secondo uno studio del 2014 dell’Università del Queensland, l’eradicazione di H. pylori è stata associata ad un aumentato rischio di obesità. Altri studi hanno suggerito una relazione inversa tra H. pylori e GERD in cui l’infezione batterica può benissimo ridurre la gravità del reflusso acido.11

Se un’infezione da H. pylori causa una malattia sintomatica, il trattamento si concentrerebbe, in primo luogo, sull’eradicazione dell’infezione e, in secondo luogo, sulla riparazione di eventuali lesioni allo stomaco.

Antibiotici

L’eradicazione di H. pylori si è dimostrata difficile in quanto l’aumento dei tassi di resistenza agli antibiotici ha reso inutili molte terapie tradizionali. Per questo motivo, gli operatori sanitari oggi adotteranno un approccio più aggressivo combinando due o più antibiotici con un farmaco che riduce l’acido noto come inibitore della pompa protonica (PPI). Se una terapia di prima linea fallisce, verranno provate ulteriori combinazioni fino a quando tutti i segni dell’infezione non saranno stati cancellati.

Mentre la selezione dei farmaci può variare in base a modelli noti di resistenza ai farmaci in una regione, l’approccio terapeutico negli Stati Uniti è tipicamente descritto come segue:

  • La terapia di prima linea prevede un ciclo di 14 giorni degli antibiotici claritromicina e amoxicillina utilizzati in combinazione con un PPI orale.
  • La terapia di seconda linea comporterebbe un ciclo di 14 giorni degli antibiotici tetraciclina e metronidazolo, un PPI orale e compresse di subsalicilato di bismuto (come pepto-bismol masticabile) che aiutano a proteggere il rivestimento dello stomaco. Tinidazolo è talvolta sostituito per metronidazolo.
  • La terapia sequenziale prevede due cicli separati di terapia. Il primo è condotto per cinque giorni con amoxicillina e un PPI orale. Questo è seguito da un secondo corso di cinque giorni composto da claritromicina, amoxicillina e un PPI orale. Al di fuori degli Stati Uniti, dove il farmaco è approvato, l’antibiotico nitroimidazolo viene spesso aggiunto.

Un certo numero di altre combinazioni possono essere esplorate coinvolgendo diverse classi di antibiotici e durate del trattamento. Alcuni operatori sanitari incorporeranno anche probiotici orali, come lo yogurt contenente Lactobacillus e Bifidobacterium, nella terapia, che può aiutare a sopprimere l’attività batterica.

In definitiva, il successo di qualsiasi trattamento dipende dalla stretta aderenza alla terapia prescritta. Fermarsi brevemente “quando ti senti meglio” consente solo ai batteri resistenti ai farmaci di sfuggire e ristabilire un’infezione ancora più difficile da trattare. È solo sradicando completamente tutte le tracce di H. pylori che si può ottenere una cura duratura.

Trattamenti per l’ulcera

Le ulcere possono spesso essere trattate al momento della diagnosi endoscopica. Quando individuati, vari strumenti possono essere alimentati attraverso l’endoscopio per sigillare un vaso sanguigno con un laser o un’elettrocauterizzazione (in cui il tessuto viene bruciato con una corrente elettrica) o per iniettare epinefrina nel vaso per fermare il sanguinamento. Un attacco a morsetto può anche essere utilizzato per tenere chiusa la ferita fino a quando l’emorragia non si ferma.

Se queste procedure non sono in grado di fermare l’emorragia, può essere necessario un intervento chirurgico. Questo è generalmente perseguito solo se c’è un alto rischio di perforazione gastrica. Una perforazione attiva è considerata un’emergenza medica che richiede un intervento chirurgico immediato.

La chirurgia può includere una gastrectomia parziale in cui viene rimossa parte dello stomaco, spesso attraverso la chirurgia laparoscopica (buco della serratura). Fortunatamente, i progressi nei trattamenti farmaceutici ed endoscopici hanno reso la chirurgia dell’ulcera una procedura sempre più rara negli Stati Uniti.

Copertina

Anche dopo che H. pylori è stato identificato positivamente, potrebbe essere necessario del tempo – e diversi tentativi di tentativi ed errori – per curare l’infezione. Durante questo periodo, vorrai prendere provvedimenti per evitare tutto ciò che può causare disturbi allo stomaco o innescare l’eccessiva produzione di acido.

Tra alcuni dei consigli da considerare:

  • Evitare l’aspirina e altri FANS che possono causare irritazione allo stomaco e promuovere il sanguinamento gastrico.
  • Parla con il tuo medico se stai assumendo un anticoagulante come il warfarin. Se appropriato, potrebbe essere necessario interrompere il farmaco fino a quando il trattamento non è stato completato con successo.
  • Non sovradosare gli integratori di ferro. Mentre possono aiutare a trattare l’anemia causata da sanguinamento gastrico, il consumo eccessivo può scatenare disturbi di stomaco.
  • Evitare caffeina, cibi acidi, cibi piccanti e bevande gassate. Invece, concentrati su frutta e verdura ad alto contenuto di fibre, pollo e pesce semplici e alimenti probiotici come yogurt e kombucha.
  • Esplora le tecniche di riduzione dello stress che possono aiutare a temperare la produzione di acido gastrico. Questi includono la meditazione di consapevolezza, le immagini guidate, il Tai Chi e il rilassamento muscolare progressivo (PMR).
  • Rimani ben idratato, bevendo circa otto bicchieri d’acqua da 8 once al giorno. Questo può aiutare a diluire l’acido dello stomaco.
  • L’esercizio fisico può migliorare i livelli di energia e il senso di benessere. Ma evita di sovraccaricarti o di eseguire esercizi che spingono o comprimono lo stomaco. La moderazione è la chiave.

Una parola da Verywell

Spesso è difficile evitare H. pylori dato che i batteri sono così diffusi e la nostra comprensione delle vie di infezione rimane limitata. Come regola generale, è sempre consigliabile lavarsi le mani regolarmente, mangiare cibo che è stato adeguatamente preparato e bere acqua da una fonte sicura e pulita. Oltre a ciò, non ci sono raccomandazioni ufficiali su come evitare l’infezione da H. pylori.

Se si verificano sintomi di gastrite che si ripresentano o non riescono ad andare via, chiedere al proprio medico di indagare H. pylori come una possibile causa. I test sono rapidi e minimamente invasivi e possono aiutarti a indirizzarti verso un trattamento efficace e duraturo.

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